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- Numismatique Romaine -
CARACALLA (188-217)
Un Empereur Romain à un tournant de l'Histoire...


2- CARACALLA : l'Empereur (211/217)

Septime Sévère laissait sa succession à ses deux fils, Caracalla et Geta, âgés respectivement de 23 et 22 ans. Ils devaient régner ensemble et se partager l’Empire: Caracalla restait maître de l’Europe et de l’Afrique, sauf l’Egypte qui revenait à Geta avec les provinces d’Orient.

Sesterce de Geta (210)
Revers : Caracalla et Geta sacrifiant devant un trépied.

La mésentente entre Caracalla et Geta grandit de jour en jour, jusqu’à l’anniversaire de la mort de leur père (février 212) où Caracalla tua son frère. Il fit exécuter Papinien qui avait succédé à Plautanius comme Préfet du Prétoire(1), sous prétexte qu’il refusait de faire l’apologie du fratricide. Il envoya tuer tous les domestiques de son frère, ses officiers, ses amis. Julia Domna semble n’avoir fait aucun reproche à son fils aîné. Caracalla restait le seul maître de l’Empire.

Après l’assassinat de son frère Geta, Caracalla obligea le Sénat à voter la damnatio memoriae, mesure consistant à faire disparaître toute représentation écrite, politique ou juridique de celui qui était visé. Sur les bas-reliefs le visage de Geta fut mutilé, sur l’arc de triomphe de Septime Sévère à Rome le nom de Geta fut effacé, les statues furent mutilées, et même sa tête fut arasée sur les monnaies.

Bronze de Statonicée en Carie(2)
Bustes de Caracalla et Geta, celui de Geta a été arasé.
Tête d'Athéna(3) en contremarque.

L’été 213, Caracalla quittait Rome pour un périple de quatre ans ; il ne devait plus y revenir et ne jamais voir les Thermes grandioses qu’il ordonna de construire. Il franchit la Rhétie(4) par le col du Julier et hiverna en Germanie où quelques succès lui permirent de faire frapper des monnaies qui le qualifiaient de Germanicus.

Sesterce de Caracalla (213)
Revers : Adlocutio - L'Empereur sur une estrade harangue ses troupes.

Début 214, Caracalla quitta la Germanie, descendit le Danube jusqu’à Singidunum(5), se rendit en Thrace puis en Macédoine. Il réorganisa l’armée, créant les Phalanges Macédoniennes(6), rêvant de refaire la fantastique expédition d’Alexandre le Grand(7) plus de 500 ans auparavant. Constamment, il s’identifiait au héros grec. Comme lui il franchit l’Hellespont(8); il s’arrêta à Pergame(9) et sacrifia à Esculape(10), accordant à la ville de grands privilèges.

Médaillon de Pergame (214)
commémorant la visite de Caracalla au Temple d'Esculape.

Caracalla hiverna en Nicomédie(11), et au printemps 215 traversa l’Asie Mineure par Ancyra(12), Caesarée, capitale de la Cappadoce au pied du Mont Argée, Edesse(13) et Comana(14). Il arriva à Antioche où il retrouva sa mère. C’était l’automne et il se hâta de gagner Alexandrie, ville immense avec son port, ses monuments, son phare, son musée, son sérapeion(15). Mais alors que personne ne s’y attendait, il fit prendre les armes à toute son armée et se livra à un massacre général. Il revint ensuite à Antioche.

Sesterce frappé en 215
Revers : L'Empereur, debout le pied sur un crocodile (Egypte(16))
et tenant une haste(17), reçoit des épis d'Isis(18).

En 216, Caracalla reprit ses idées de conquête. Il partit vers les Parthes, demanda à leur roi Artaban, la main de sa fille, voulant imiter Alexandre qui avait épousé Roxane, princesse de Bactriane. Mais sur son refus, il franchit le Tigre(19) et ravagea une partie de la Médie. Fin 216, il rentra en Mésopotamie et hiverna à Edesse.

Sesterce frappé en 216
Revers : Jupiter Nicéphore sur un trône tenant un sceptre.

En avril 217, il eut l’idée d’aller à Carrhes(20) pour visiter le temple du dieu lunaire Sin. C’est en chemin que le Centurion Martialis le tua d’un coup de poignard dans le dos. Il avait 29 ans, et avait régné cinq ans.

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(1)Préfet du Prétoire :commandant de la Garde Prétorienne

(2)Carie :région de l’Asie Mineure située sur le littoral de la mer Egée

(3)Athéna :déesse Grecque, fille de Zeus, patronne des arts et des sciences

(4Rhétie :province romaine conquise en 15 av. J.C., comprenant le sud de la Bavière, le Tyrol et l'est de la Suisse

(5)Sigidunum :actuellement ville de Belgrade

(6)Phalanges Macédoniennes :redoutable unité tactique imitée des Phalanges créées par Archélaos, roi de Macédoine de 413 à 399 av. J.C.

(7)Alexandre le Grand :roi de Macédoine de 336 à 323 av. J.C.

(8)Hellespont :nom donné par les anciens à la région des Dardanelles

(9)Pergame :ville de l’Asie Mineure proche de la mer Egée

(10)Esculape :dieu de la Médecine

(11)Nicomédie :capitale de la Province Romaine de Bithynie en Asie Mineure

(12)Ancyra :actuellement ville d’Ankara

(13)Edesse :ville de Mésopotamie

(14)Comana:ville de Cappadoce en Asie Mineure

(15)Sérapeion :bibliothèque d’Alexandrie créée en 297 av. J.C.

(16)Crocodile-Egypte :les romains ont fort souvent utilisé la symbolique du crocodile pour désigner l’Egypte

(17)Haste :longue pique

(18)Isis :déesse égyptienne, sœur et femme d’Osiris, mère d’Horus, elle personnifiait la nature

(19)Tigre :fleuve de Mésopotamie

(20)Carrhes :ville de Mésopotamie

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(début de l'étude)
1- Caracalla : son enfance (188/211)
2- Caracalla : l'Empereur (211/217)
(fin de l'étude)




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